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Este dibujo muestra cómo sería la superficie de un cometa.
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JPL

Núcleo de un Cometa

El núcleo de un cometa está compuesto de un tipo de polvo especial. A este polvo teórico se le llama "apelusado", porque puede ser muy liviano y estar lleno de hoyos como una esponja. Los hoyos están llenos de hielo hecho de agua, dióxido de carbono, monóxido de carbono, y otros hielos congelados. Observaciones del núcleo de los cometas Hale-Bopp y Hyakutake, han dado a los científicos ideas frescas sobre la composición y evolución de los cometas.

Los científicos no saben si el núcleo es muy sólido (como tierra firme), o muy suave y quebradizo (como bola de nieve). La misión Rosetta espera poder aterrizar una sonda sobre la superficie del cometa, a fin de averiguar cuán sólido es el núcleo.

A medida que un cometa se aproxima al Sol, comienza a sublimarse, formando la coma, y la espectacular cola. Este dibujo muestra cómo la sublimación puede ocurrir únicamente en ciertas partes del núcleo. A estos puntos de evaporación se les llama "chorros". Algunas veces, estos "chorros" pueden ayudar a voltear al cometa, y hacerlo girar en el espacio. En 1986, el cometa Halley fue fotografiado con tres "chorros" diferentes sobre su superficie, según se aproximaba al Sol.

Última modificación el 22 de junio de 2005 por Jennifer Bergman.

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