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Estas desconcertantes nubes se llaman Nubes Mesosféricas Polares, o PMC (PCM, por sus siglas al Inglés, Polar Mesospheric Clouds), vistas desde el espacio se llaman nubes de "brillo nocturno" y cuando son vistas por observadores en tierra se llaman nubes noctilucientes. Las nubes se forman durante el verano, en una capa superior de la atmósfera de la Tierra llamada mesosfera y pueden ser vistas en altas latitudes de la Tierra.
Imagen cortesía de NASA/Veres Viktor

Nubes Noctilucentes

Las nubes noctilucientes (NLC) o nubes mesosféricas polares (PMC, por sus siglas al Inglés, polar mesospheric clouds), se encuentran muy altas en la atmósfera de la Tierra (¡aproximadamente 85 300 metros sobre la superficie de la Tierra!). Se llaman nubes mesosféricas polares cuando son vistas desde el espacio, y se les llama nubes noctilucientes cuando son vistas por observadores en la Tierra. A diferencia de las nubes más bajas asociadas a losestados del tiempo, estas nubes se forman en el mismo borde del espacio, en la capa atmosférica llamada mesosfera. Al igual que algunas de las nubes que vemos más regularmente, los científicos piensan que las NLC están hechas de agua congelada de cristales de hielo.

Las NLC se ven mejor justo después de la puesta del Sol. Brillan intensamente en hermosos colores azul y blanco eléctrico, lo cual hace que tenga sentido que se les llame noctilucientes, pues el verdadero significado de la palabra es " noche-brillante". Normalmente, se ven en lugares cerca de los polos de la Tierra, pero en los últimos años, se les ha visto en localizaciones de muy baja latitud (como en Colorado o Virginia, en los E.E.U.U.). Es este cambio en la distribución de las NLC lo que hace que los científicos piensen que esto puede ser una muestra del cambio de clima en la Tierra, específicamente el calentamiento global que es influenciado por actividad humana.

Estas nubes de apariencia misteriosa han sido estudiadas en un pasado reciente . Ahora hay una misión atmosférica conocida como AIM (Aeronomy of Ice in the Mesosphere, Aeronomía de Hielo en la Mesosfera), que estudiará estas nubes en profundidad. La misión AIM estudiará específicamente cómo se forman estas nubes e intenta determinar si son un indicador de clima y cambio global.

Los equipos a bordo de la Estación Espacial Internacional observan diariamente las nubes noctilucientes cada vez que vuelan sobre la Tierra. ¡Tú también puedes ser observador de estas nubes e incluso puedes compartir esa información con otras personas a través de la Internet!

Última modificación el 10 de febrero de 2009 por Becca Hatheway.

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