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La superficie del planeta, calentada por el Sol, irradia calor hacia la atmósfera. Cierta cantidad de calor es absorbido por gases de efecto invernadero como lo es el dióxido de carbono, que luego es irradiado de vuelta hacia el espacio (A), parte no es interceptado, y (B) cierto grado de calor es absorbido por los gases de efecto invernadero y después irradiado de vuelta hacia la superficie de la Tierra (C). A finales de este siglo, cuando haya dos veces más dióxido de carbono en la atmósfera como el que había antes de la Revolución Industrial, el calor irradiado por la superficie de la Tierra probablemente será interceptado por más gases de efecto invernadero y mayor cantidad permanecerá dentro del sistema de la Tierra, calentando el planeta.
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Lisa Gardiner / Ventanas al Universo

Efecto Invernadero de la Tierra

No toda la energía del Sol que llega hasta la Tierra puede salir fácilmente. Después de ser transformada en calor, puede quedar atrapada por ciertos gases en el aire. Esto es un proceso natural llamado efecto de invernadero. Sin efecto invernadero, la temperatura de la tierra estaría bajo cero. Sin embargo, el efecto invernadero de la Tierra se está haciendo más fuerte porque estamos agregando más gases de efecto invernadero a la atmósfera. Esto está originando el calentamiento del planeta.

La luz del Sol calienta la superficie de la Tierra y la superficie calienta al aire sobre ella. Algo de este calor regresa de vuelta a espacio. Pero en su camino, gran parte de el calor es absorbido por gases de efecto invernadero que hay en la atmósfera. Los gases de efecto invernadero son más grandes que la mayor parte de las otras moléculas del aire. Su gran tamaño las hace capaces de absorber calor. Irradian el calor de regreso a la superficie de la Tierra, a otra molécula de gas de efecto invernadero, o hacia el espacio.

Las cantidades de gases de efecto invernadero están aumentando a medida que se queman combustibles fósiles, que lanzan gases de efecto invernadero. Los gases de efecto invernadero también llegan a la atmósfera desde otras partes. Por ejemplo, los animales de campo lanzan gas metano tras digerir sus alimentos. Al igual que cuando se vierte cemento y se endurece, los desechos animales lanzan el dióxido de carbono.

A mayor cantidad de gases de efecto invernadero, la probabilidad que el calor de salida de la atmósfera sea detenido es mayor. Los gases de efecto invernadero agregados absorben el calor y después lo envían hacia una nueva dirección. Algo del calor irá lejos de la Tierra, y algo de el calor será atrapado por otra molécula de gas del efecto invernadero, y algo de irá de regreso a la superficie de la Tierra. Con más cantidad de gases de efecto invernadero, más calor se quedará y calentará el planeta.

Última modificación el 1 de febrero de 2010 por Randy Russell.

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