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La imagen muestra cuatro formas químicas usadas para el metano. En los modelos a color, el carbono aparece en gris claro y el hidrógeno en blanco.
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Diseño original de Ventanas al Universo por Randy Russell.

Metano - CH4

El metano es un gas que se encuentra en pequeñas cantidades en la atmósfera terrestre. El metano es el hidrocarburo más simple y está compuesto por un átomo de carbono y cuatro átomos de hidrógeno. El metano es un poderoso gas de invernadero.

El metano es combustible y es usado como tal a nivel mundial. Es el componente principal del gas natural. Quemar metano en presencia de oxígeno libera dióxido de carbono y vapor de agua:

CH4 + 2 O2 ? CO2 + 2 H2O

Aunque la concentración de metano en la atmósfera terrestre es baja (aproximadamente 1.8 partes por millón), es un importante gas de invernadero debido a su enorme capacidad de absorción de calor. Desde 1750, la concentración de metano en nuestra atmósfera ha aumentado, al parecer en gran parte debido a las actividades desarrolladas por el hombre. El metano es responsable de un 20% de los efectos del calentamiento producido por la combinación de todos los gases invernadero. Tanto fuentes naturales como humanas abastecen de metano a la atmósfera terrestre.

Entre las principales fuentes naturales de metano se puede mencionar las emisiones de las tierras pantanosas y de los océanos, y de los procesos digestivos de las termitas. Entre las fuentes relacionadas con actividades humanas se encuentra la producción de arroz, los basurales, la crianza de ganado y de otros animales rumiantes (¡eructos de las vacas!), y la generación de energía.

Última modificación el 8 de febrero de 2006 por Randy Russell.

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