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Este mapa muestra el área alrededor del polo sur de Enceladus, una helada luna de tamaño mediano de Saturno. ¿Puedes ver las grandes "franjas de tigre" en la imagen? Descienden desde la esquina superior izquierda hacia la derecha. Las imágenes usadas para hacer este mapa fueron obtenidas por la nave espacial Cassini. El área mostrada tiene cerca de 220 kilómetros (137 millas) de ancho.
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Imagen cortesía de DLR y NASA/JPL/Equipo de Imágenes de Cassini.

El Polo Sur de Enceladus

Enceladus es una luna helada de tamaño mediano de Saturno. El polo sur de Enceladus es uno de los lugares más extraños del Sistema Solar. Las temperaturas cerca del polo son mucho más calientes que cualquier otro lugar en la luna, la enorme región de grietas que se cruzan, y los géiseres arrogan centenares de cristales de hielo a kilómetros en el cielo.

Varias ranuras grandes, que miden un promedio de 130 kilómetros de largo por 2 kilómetros de ancho y 500 metros de profundidad, atraviesan la región del polo sur de Enceladus. Estas grietas gigantes se han apodado "rayas de tigre ". Mediante el conteo de los cráteres de meteoritos, los científicos pueden decir que esta región alrededor del polo sur es geológicamente más joven que el resto de la superficie de la luna. También han descubierto que el polo sur es el lugar más caliente de la luna, especialmente cerca de las rayas de tigre. Éste no sería posible si Enceladus es calentado únicamente por la luz del Sol. La superficie joven, las enormes "rayas de tigre", las grietas, y las altas temperaturas indican que Enceladus (o por lo menos el área alrededor de su polo sur) es geológicamente activo.

La nave espacial Cassini descubrió evidencia directa de esta actividad geológica - capturó imágenes de los géiseres de hielo ¡que hacían erupción en la región polar sur de Enceladus! Esta luna de Saturno es una de sólo cuatro cuerpos en nuestro Sistema Solar donde hemos observado erupciones, Io, la luna volcánica de Júpiter, la luna de Neptuno, Tritón, y la Tierra (¡por supuesto!), y ahora Enceladus. Los científicos están tratando de entender cómo funciona el sistema de tubería de los géeiseres y qué es lo que les suminitra energía . Es posible que exista agua líquida bajo la superfcie de Enceladus. Esta es una idea que emociona mucho a los astrobiólogos.

Los científicos han observado varias plumas de hielo saliendo de los géiseres. Los cristales de hielo son lanzados centenares de kilómetros fuera de la superficie de Enceladus . Algunos incluso salen de la luna, agregando material a los anillos de Saturno. El hielo que cae de vuelta a las diferentes capas superficiales de la luna la cubren con una capa brillante que parece nieve. Esto hace que Enceladis sea el cuerpo que refleja más luz de todo el Sistema Solar.

Última modificación el 20 de enero de 2009 por Randy Russell.

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