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La presión ejercida por el gas dentro de este globo ejerce una fuerza en todas las direcciones hacia fuera, haciendo que la goma se estire y el globo se infle.
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Imagen cortesía de la Corporación Universitaria de Investigaciones Atmosféricas.

Presión

Cuando inflamos un globo o un neumático, estamos aumentando la presión en el interior del objeto a fin de "inflarlo". La presión es un concepto científico que se aplica a los gases y a los líquidos. La presión es una fuerza ejercida ("extensión hacia fuera") sobre un área. En un globo o un neumático, la presión es la fuerza que empuja hacia fuera, estirando el caucho. La presión se mide en términos de la fuerza por área de unidad. En el sistema de unidades inglés, las libras por la pulgada cuadrada (PSI) son una unidad común para la presión. En las unidades métricas (el sistema del SI), el PASCAL (PA), que es equivalente a los neutonios por el metro cuadrado (N/m 2), se utiliza a menudo para medir la presión.

El concepto de la presión se usa frecuentemente en situaciones cuando hablamos de los de los gases y de los líquidos. Cuando bombeamos el neumático de un coche o una bicicleta, utilizamos una galga de presión para decidir cuánto aire comprimido puede sostener el neumático con seguridad. Cuando una persona se zambulle hacia el fondo de una piscina, se siente la presión del agua (la cual se hace más fuerte a medida que se va más profundo) y se exprime hacia el interior sus oídos.

La almósfera de la Tierra tiene presión. La presión atmosférica es más alta a nivel del mar, y las disminuye a medida que uno asciende en la atmósfera. Algunos sistemas de los estados del tiempo tienen presión un poco más alta que otras; a menudo, los pronosticadores del tiempo hablan de sistemas del tiempo de "alta presión" y de "baja presión". El agua también ejerce presión. Un submarino ha de tener un casco fuerte para soportar la presión machacante que ejerce el agua cuando este se encuentra en las profundidades del mar.

¿Qué origina la presión? Átomos y moléculas en gases y en líquidos se encuentran en constante movimiento, saltan y rebotan y chocan por todas partes. Chocan unas contra otras y también rebotan de las paredes de cualquier recipiente que las contenga. sea que chocan contra las paredes de un recipiente (sea un globo, o neumático o tanque de submarinismo), ejercen una fuerza minúscula mientras que rebotan contra dicha pared. Resumidos en millones de átomos o de moléculas, esta fuerza es lo que experimentamos como presión. Imagina millones de bolas microscópicas que rebotando, a las altas velocidades, alrededor de las paredes de un cuarto; esto te dará una idea bastante buena de cómo trabaja la presión. La fuerza de la presión siempre está presionando hacia la paredes del envase en dirección perpendicular.

Para medir la presión se usan diversos tipos de unidades. Varios de éstos son obsoletos, pero por razones históricas, todavía se utilizan en ciertos campos. Como mencionáramos anteriormente, rebota por la pulgada cuadrada (abreviada como PSI) es común en el sistema de unidades inglés, y el PASCAL (PA abreviado) es el estándar en el sistema métrico (SI). Puesto que la presión ejercida por la atmósfera de la Tierra es de gran importancia práctica, la presión se expresa a veces en términos de "atmósferas" (abreviada atm). En el nivel del mar en la Tierra, la presión es de 1 atmósfera; a una profundidad aproximada de diez metros debajo de los océanosasciende aproximadamente a 2 atmósferas; ¡y en la superficie del planeta Venus, la presión atmosférica es de 91 atmósferas triturantes! Puesto que una atmósfera de presión es igual a 101.325 PASCAL, a menudo verás que el kilopascal (kPa) usado en medidas reales; por ende, la presión atmosférica es levemente mayor a 100 kPa.

Con frecuencia, los meteólogos utilizan la barra y el milibar (mbar o mb) para describir la presión asociada a los fenómenos de la atmósfera y de los estados del tiempo. Una barra es 100.000 PA, o casi 1 atmósfera de presión. Un milibar es un milésimo de una barra, así que 1 atmósfera es 1.013.25 mbar. A menudo escucharás la palabra milibar cuando los meteólogos describen un punto bajo o de la alta presión en los sistemas de los estados del tiempo o la baja presión en el centro de un huracán.

En el pasado, a menudo la presión era medida mediante el uso de un instrumento llamado, manómetro. La presión del aire forzaría el mercurio líquido sobre un tubo; los científicos medían cuánto ascendió el mercurio a lo largo del tubo, y reportaban la presión en términos de pulgadas de mercurio de milímetros de mercurio. El hectogramo, Hg, es la abreviatura estándar del elemento mercurio. Así pues, incluso hoy, a veces puede verse la presión divulgada en términos del "milímetro de hectogramo" o de "pulgadas de hectogramo" ("mm of Hg"). Por ejemplo, cuando un doctor o una enfermera mide tu presión arterial, generalmente reportarán los resultados en términos de milímetros de hectogramo, mm of Hg. Una atmósfera de presión es igual a 760 milímetros de hectogramo. Una unidad obsoleta llamada los "torr" se utiliza a veces a modo de la taquigrafía para denotar "milímetro de hectogramo", "mm of Hg".

Cuando mides la presión de un neumático con una galga de presión para neumático, en realidad estás leyendo la presión en el neumático sobre y más allá de la presión atmosférica. No es de extrañar que a esto se le conozca como, presión de galga. Si por ejemplo, tu galga dice la presión del neumático es de 60 PSI, esto significa que la presión es de 60 libras por pulgada cuadrada mayor a la presión atmosférica. La presión total real del neumático es de 60 PSI, más una atmósfera (cerca de 14.7 PSI), ó 74.7 PSI.

El agua (u otros líquidos) en tuberías y demás tipos de plomería tienen presión. La presión más la velocidad más la altura de líquidos en un sistema de la plomería se conserva basicamente; una cierta cantidad de energía se pierde con la fricción. Se puede utilizar una bomba para aumentar la presión de un líquido en una tubería. Esta presión se puede convertir en altura mientras que el líquido se fuerza hacia arriba; o puede ser convertido en velocidad a medida que el líquido se mueve y fluye hacia adelante. Esta es la razón por que generalmente, las torres del almacenaje del agua se erigen en las cumbres de colinas; ya que mientras que el agua fluye cuesta abajo desde la torre hacia un hogar, gana presión que se puede utilizarsecomo respaldo del flujo para arrojar a fuertes chorros hacia fuera y hacia arriba a través de la ducha, manguera o grifo.

Última modificación el 21 de mayo de 2008 por Jennifer Bergman.

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