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Fotografía de Vagn Ekman, oceanógrafo sueco, 1874-1954
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Imagen de Dominio Público

Vagn Walfrid Ekman

Vagn Walfrid Ekman fue un oceanógrafo sueco mejor conocido por sus estudiops de cómo la fuerza de Coriolis afecta las corrientes de los océanos. Originalmente, estaba interesado en entender por qué los icebergs no se desplazan en dirección del viento predominante (se desplazan en una dirección que está a 20º-40º respecto a la dirección del viento), y luego de estudiar por cierto tiempo, se dio cuenta que se debía a la fuerza de Coriolis.

El trabajo de Ekman mostró que la desviación de los icebergs se puede explicar por algo que llegó a conocerse como espiral de Ekman. Esto se refiere a una columna espiral-formada de corrientes que comienzan con una fuerza ejercida sobre un capa límite horizontal (como el viento empuja el límite horizontal del agua de mar en el océano)). La fuerza del viento es desviada por el efecto Coriolis, y la dirección neta de la fuerza cambia hacia la derecha en el hemisferio norte y hacia la izquierda en el hemisferio sur. Esta fuerza neta empuja la capa de agua debajo de ella, al igual que lo hiciera el viento originalmente, y el efecto Coriolis también desvía esta fuerza, de manera que su dirección neta se encuentra mucho más desviada de la dirección original del viento. Esto continúa a través de capas adicionales de agua, y a cada paso, la nueva dirección de la fuerza cambia un poco más, de manera la columna de corrientes tienen una estructura parecida a una espiral.

La teoría de Ekman que plantea cómo el viento causa el movimiento del agua cerca de la superficie del océano, y de cómo el movimiento de una capa del agua afecta a otras capas adyacentes, ha sido ampliada durante el último siglo, por muchos oceanógrafos, y el proceso total del viento que causaba el movimiento del agua cerca de la superficie del océano ahora es conocida como Transporte de Ekman (y la capa de agua en donde ocurre, aproximadamente a 100 metros hacia la superficie del océano, comúnmente se conoce como capa de Ekman). Cuando el Transporte de Ekman ocurre cerca de una costa, puede crear una corriente ascendente de agua rica en alimento proveniente de las capas más profundas del océano; éste crea una región que esbiológicamente productiva.

Ekman hizo otras importantes contribuciones a la oceanografía, incluyendo un estudio de cómo el agua dulce de los icebergs podría retardar o detener a los barcos (esto es un fenómeno llamado ‘agua muerta’). También inventó varios dispositivos importantes para estudiar el mar, como la botella de agua de Ekman, la cual permite a los investigadores muestrear la temperatura del agua de mar a diversas profundidades. Algunas de sus invenciones aún se usan hoy.

Ekman nació en Estocolmo, Suecia, el 3 de mayo de 1874. Falleció el 9 de marzo de 1954.

Última modificación el 10 de septiembre de 2008 por Jennifer Bergman.

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