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Constructores pintan un techo blanco en Washington, D.C.
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Cortesía de Maria Jose-Vinas, American Geophysical Union

Techos Blancos Pueden Refrescar las Ciudades

Los resultados de un nuevo estudio indican que pintar los techos de blanco tiene el potencial de disminuir de manera significativa las temperaturas de las ciudades, y mitigar así algo de los efectos del calentamiento global.

La investigación, el primer estudio de modelación computacional para simular los impactos de los techos blancos en las zonas urbanas de todo el mundo, sugiere que la idea de pintar los techos de blanco debe ser considerada.

Pero el equipo de trabajo, dirigidos por científicos del Centro Nacional de Investigaciones Atmosféricas, en Boulder, Colo., advierte que aún hay muchos obstáculos entre el concepto y el uso real de techos blancos para contrarrestar el incremento de temperaturas.

"Nuestra investigación demuestra que los techos blancos, al menos en teoría, pueden ser un método efectivo para reducir el calor urbano," dijo Keith Oleson, científico de NCAR, quien dirigió el estudio. "Aún está por ver si es realmente factible para las ciudades pintar sus techos de blanco, pero la idea merece que sea investigada con mayor profundidad."

Los resultados de la investigación serán publicados en el invierno en la revista científica Geophysical Research Letters, de la Unión Geofísica Americana (AGU, por sus siglas en inglés).

La investigación fue financiada por la Fundación Nacional de Ciencias (NSF, por sus siglas en inglés), patrocinadora de NCAR. "La investigación de la mitigación del cambio climático es un tópico extremadamente importante," afirmó Steve Nelson, director de programa de la NSF para NCAR. "Ya sea sobre techos blancos u otra mitigación, es importante considerar los muchos mecanismos de retroalimentación y las complicadas consideraciones que hacen que las investigaciones en esta área sean muy complejas."

Las ciudades son particularmente importantes al cambio climático porque son más calientes que las áreas rurales que le rodean.

Las calles de asfalto, techos de brea y otras superficies artificiales absorben calor del sol, creando el "efecto de isla de calor" urbano que puede elevar las temperaturas en 2-5 grados Fahrenheit (1-3 grados Celsius) promedio o más, en comparación con áreas rurales.

Los techos blancos reflejarían una parte del calor de regreso al espacio, disminuyendo las temperaturas, de forma semejante a cuando uno se siente más fresco usando una camisa clara durante el veranos que usando una camisa obscura.

El equipo de estudio utilizó una computadora recientemente desarrollada para simular la cantidad de radiación solar absorbida o reflejada por las superficies urbanas.

Las simulaciones del modelo, que le ofrecen a los científicos una vista idealizada de los diferentes tipos de ciudades en el mundo, indican que si todos los techos fueran pintados completamente de blanco, el efecto de isla de calor urbano podría ser reducido en un 33 por ciento.

Esto disminuiría las temperaturas de las ciudades en 0.7 F en promedio, con el efecto siendo más pronunciado durante el día, especialmente en el verano.

Los autores enfatizan que  la investigación debe ser tomada como una aproximación hipotética en una ciudad típica, y no los techos actuales de ninguna ciudad.

En el mundo real, el efecto refrescante se vería de alguna manera disminuido debido a que el polvo y los efectos del clima causarían que la pintura blanca se obscureciera con el tiempo, y partes de los techos, como las aberturas de los ductos de calefacción o enfriamiento, permanecerían sin pintar.

Adicionalmente, los techos blancos provocarían que el interior de los edificios se enfriaran. Dependiendo del clima local, la cantidad de energía usada para la calefacción o aire acondicionado podría cambiar, lo que afectaría tanto el aire exterior como el consumo de combustibles fósiles como petróleo y carbón, asociados con el calentamiento global.

En dependencia de que es afectado más, si calefacción o aire acondicionado, esto puede magnificar o parcialmente disminuir el impacto de los techos.

"No es tan simple como solo pintar los techos de blanco y refrescar una ciudad," dijo Oleson.

La investigación muestra que algunas ciudades se beneficiarían más que otras, en función de la ubicación y diseño de la ciudad. Entre los factores a considerar están:

•  Densidad de techos. Ciudades con techos muy cercanos entre sí se enfriarían más.

•  Construcción. Techos que permiten que grandes cantidades de calor del sol penetre al interior de un edificio (como puede ocurrir con techos metálicos y poco aislamiento) son menos efectivos en refrescar las temperaturas exteriores cuando pintados de blanco.

•  Ubicación. Los techos blancos tienen gran impacto en climas relativamente cálidos que reciben fuerte luz solar todo el año.

 

Mientras el modelo no tenía suficiente detalle como para capturar ciudades individuales, si mostró el cambio de temperatura en grandes regiones metropolitanas. El área de Nueva York, por ejemplo, se refrescaría en casi 2 grados Fahrenheit durante el verano.

El equipo de estudio uso un nuevo modelo de computadora desarrollado por Oleson y sus colegas, diseñado para evaluar los impactos del clima cambiante sobre poblaciones urbanas, y para explorar las opciones para contrarrestar el incremento de temperatura.

Este modelo urbano simula los cambio de temperatura en ciudades, capturando factores tales como la influencia de los techos, paredes, calles y espacios verdes sobre las temperaturas locales.

Oleson ha vinculado con éxito el modelo urbano con una simulación computacional del clima mundial, el Modelo Comunitario del Sistema Climático, de NCAR, permitiendo así a los investigadores estudiar las interacciones entre el cambo climático global y las áreas urbanas.

El nuevo modelo no tiene aun el poder de replicar la arquitectura y diseño de ciudades específicas. En su lugar, el equipo creó abstracciones de ciudades en el modelo, usando diferentes densidades poblacionales, diseños urbanos, y construcción de edificios.

Oleson y sus colegas planean continuar desarrollando el modelo para ofrecer más información para ayudar en la toma de decisiones relacionadas con la protección de las poblaciones urbanas contra los riesgos asociados con olas de calor y otros cambios del clima.

"Es crítico entender como el cambio climático afectará las áreas urbanas vulnerables, donde reside la mayoría de la población mundial," dijo  Gordon Bonan, científico de  NCAR, uno de los co-autores del artículo.

Texto anterior por cortesía de la Fundación Nacional de Ciencias

Última modificación el 19 de febrero de 2010 por Lisa Gardiner.

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