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Imagen satélite de contaminación de macropartícula sobre Beijin, China.
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Imagen de la NASA cortesía del Equipo MODIS Rapid Response.

Aerosoles y Cambio de clima

Puede que las pequeñas pequeñas partículas en la atmósfera llamadas aerosoles sean diminutas pero tienen la capacidad de cambiar al clima. Estas minúsculas partículas son una parte natural de la atmósfera, provienen de erupción de volcanes, sal marina e incendios forestales. Sin embargo, desde el comienzo de la Revolución industrial y a través de la quema de combustibles de fósiles se han agregado aerosoles adicionalesa la atmósfera. Esta contaminación atmosférica está teniendo un impacto sobre el clima de la Tierra. Sin embargo, estos efectos son complejos, porque diversos tipos de aerosoles afectan al clima de maneras diferentes.

La cantidad y el tipo de aerosoles en la atmósfera tienen un impacto en el albedo de nuestro planeta; la cantidad de energía solar que es reflejada de vuelta al espacio. Diversos tipos de aerosoles tienen diversos efectos sobre el albedo. Los aerosoles como, la sal marina, tienen un alto albedo, de manera que reflejan la radiación solar de vuelta al espacio. Los aerosoles como el carbón negro tienen un albedo bajo y reflejan muy poca energía solar.

Los aerosoles ayudan a formar nubes y las nubes tienen un impacto sobre el clima. Los millones de pequeñas gotitas de agua que componen a una nube necesitan de una pequeña partícula, como un aerosol, en donde poder condensarse. Cuando se lanzan más aerosoles hacia la atmósfera, bien sea a causa de un acontecimiento natural, como lo es una erupción volcánica o de la quema de combustibles fósiles; pueden variar los tipos y números de nubes que aparecen en el cielo. El número y el tipo de nubes afecta a la cantidad de energía solar que llega hasta la superficie de la Tierra, así como la fuerza del efecto de invernadero. También se ve afectada la cantidad de precipitación que cae en la región.

Así mismo, el clima se ve afectado cuando los aerosoles adicionales cambian las reacciones químicas que se suceden en la atmósfera. Algunas reacciones hacen que los pequeños aerosoles se hagan más grandes, aumentando así su capacidad para reflejar de vuelta la luz solar o para absorverla. Los científicos están activamente estudiando cómo las reacciones químicas en la atmósfera se ven afectadas por los aerosoles.

Los científicos creen que durante la mayor parte del siglo pasado, el efecto total de los aerosoles agregados era el de reducir la cantidad del calentamiento del planeta. Sin embargo, hoy en día, a medida que nuevas tecnologías han permitido que fábricas, centrales eléctricas, y automóviles lancen menos contaminación hacia la atmósfera, la cantidad de aerosoles ha disminuido. Estas son buenas noticias puesto que la contaminación atmosférica es un problema para la salud humana. Pero también ha empeorado el calentamiento global, lo que significa que posiblemente aumente el paso del calentamiento.

Última modificación el 13 de mayo de 2011 por Jennifer Bergman.

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