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Hay dos formas principales como la radiación puede dañar el DNA dentro de las células vivas. La radiación puede afectar al DNA de una molécula directamente, ionizándola y dañándola. Alternativamente, la radiación puede ionizar las moléculas de agua, produciendo radicales libres que reaccionan y dañan el DNA de las moléculas.
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¿Cómo puede la radiación dañar a una célula viva?

La radiación de alta frecuencia o partículas muy rapidas chocan con una célula viva con suficiente energía como para liberar electrones de las moléculas que componen la célula. Estas moléculas con electrones faltantes son llamadas iones. La presencia de estos iones interrumpe el funcionamiento normal de una célula.

El daño más severo a la célula resulta cuando se daña al DNA (ácido desoxirribonucléico). El DNA está en el corazón de la célula y contiene todas las instrucciones para producir nuevas células. El DNA es una molécula compleja formada por dos largos filamentos que se entretejen entre si y que están ligados por subunidades químicas.

La radiación daña al DNA dentro de las células de dos formas principales. 1) el agua en el cuerpo tiende a absorber una gran porción de radiación y se ioniza. Cuando el agua es ionizada, rapidamente forma moléculas altamente reactivas llamadas radicales libres. Estos radicales libres pueden reaccionar con la molécula y dañar al DNA de la molécula. 2) La radiación tmbién puede chocar directamente contra el DNA de la molécula, ionizándolo y dañándolo.

Síntomas de enfermedad por radiación: quemaduras severas de lenta sanación, esterilidad, cáncer, y daño a los órganos. Las altas dosis son fatales a corto plazo (en días o en semanas).

Mutaciones o cambios en el DNA pueden ser transferidos a los descendientes. Las mutaciones son generalmente fatales.

Dependiendo del tipo y de la severidad del daño causado al DNA por radiación, la célula podría (¡o no!) ser capaz de repararse por sí misma.

Última modificación el 24 de junio de 2008 por Randy Russell.

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