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Este diagrama muestra la forma y tamaño de la órbita del cometa Wild 2. La órbita del cometa se ve en color azul claro. También se ven las órbitas de Júpiter, Marte y la Tierra.
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Imagen cortesía de la NASA/JPL.

Cometa Wild 2

El cometa Wild 2 lleva ese nombre en honor al científico que lo descubrió. Paul Wild es un astrónomo suizo que descubrió al cometa en enero de 1978. Wild 2 se pronuncia "Vilt 2".

El cometa tarda poco más de seis años en darle una sola vuelta al Sol. Para un cometa, esto es poco tiempo. ¡Otros cometas tardan más de 100 años en darle una sola vuelta al Sol!. Las órbitas de los cometas no son circulares. La forma de la órbita es más bien ovalada, y los astrónomos las llaman elipse. Cuando un cometa está en el extremo interno de la elipse, es cuando más cerca estará del Sol. Cuando se encuentra en la parte externa de la elipse, está muy lejos del Sol. La órbita de Wild 2 está un poco más cerca que la órbita del planeta Marte. Esta órbita también va más allá de la órbita externa de Júpiter.

Cuando vemos a un cometa desde la Tierra, lo que en realidad se ve es polvo y gas que emana de él. El gas y el polvo forman una cabeza borrosa conocida como "coma". También forman las colas, que tienen miles de kilómetros (millas) de largo. La parte sólida del cometa se llama núcleo. El núcleo está en el medio de la coma. El núcleo de Wild 2 tiene, aproximadamente, cinco kilómertros (tres millas) de diámetro. El núcleo es mucho más pequeño que la coma o las colas.

En enero del 2004 una nave espacial llamada Stardust voló junto al cometa Wild 2, y obtuvo una serie de maravillosas fotografías del núcleo. También obtuvo muestras de polvo que traerá de regreso a la Tierra, para que los científicos puedan estudarlas.

Última modificación el 11 de enero de 2006 por Randy Russell.

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