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Esta imagen muestra el brillo cuando parte de la corteza del cometa Linear explotó. Haga click en la imagen para poder ver la crónica que el telescopio Espacial Hubble hizo de esta explosión.
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Cortesía del Telescopio Espacial Hubble, NASA, y H. Weave, de la Universidad Johns Hopkins.

Cometa Linear

El 27 de septiembre de 1999, el programa Lincoln de Investigaciones de Asteroides Cercanos a la Tierra (Lincoln Near-Earth Asteroid Research, LINEAR) de Nuevo México, descubrió un cometa. No es de extrañar que este cometa lleve el nombre oficial de C/1999 LINEAR S4. Pero la mayoría de las personas lo conocen sencillamente como cometa Linear.

El 26 de julio 26 del 2000, el cometa Linear hizo su mayor aproximación al Sol. ¡En ese momento todavía se encontraba a 114 millones de kilómetros (.76 UA)!. Se convirtió en el 6to. objeto de mayor magnitud de esa época, lo que significa que era tan brillanet como la estrella de brillo más tenue que puedas ver sin ayuda. El cometa todavía es visible, ¡pero necesitarás un binocular o un telescopio para poder ver algo!

Los científicos no están seguros si el cometa Linear ha estado anteriormente en nuestro sistema solar, y tampoco están seguros si regresará alguna vez. Si el cometa llega a regresar, será dentro de millones de años.

Los astrónomos pensaron que LINEAR no sería tan espectacular como otros recientes cometas, tales como Hyakutake y Hale-Bopp. Después de todo, probablemente sería de 20 a 100 veces menos brillante que Hyakutake. Pero LINEAR logró mostrar un gran espectáculo para el Telescopio Espacial Hubble . El Hubble siguió al cometa durante dos días, desde el 5 hasta el 7 de julio. A las 6:32 p.m. EDT del 5 de julio, estalló un pedazo de la superficie de la corteza del cometa Linear. El Telescopio Espacial Hubble pudo ver como su luz se intensificó en un 50% en menos de cuatro horas. La explosión lanzó gran cantidad de polvo hacia el espacio. Después de este incidente, los astrónomos podrán aprender acerca de la estructura de cometas.

El cometa Linear tiene una inclinación órbital de 149 grados, y una excentricidad de 0.999.

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