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Aquí vemos la aurora (luces del sur) de Saturno. La aurora parece un anillo azul de luz sobre el polo sur de Saturno. El Telescopio Espacial Hubble obtuvo esta imagen en el 2004.
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Imagen cortesía de NASA, ESA, J. Clarke (Universidad de Boston), y Z. Levay (STScI).

Aurora de Saturno

¿Alguna ves has visto las luces del sur o del norte? La Tierra no es el único planeta que presenta estos hermosos espectáculos de luz, también conocidos como "auroras". También han sido vistas auroras en ambos polos de Saturno.

El viento solar es un flujo de partículas cargadas que salen del Sol. Cuando llegan a Saturno, algunas de esas partículas son atrapadas por el campo magnético de Saturno. Los rápidos electrones rebotan en el campo magnético de Saturno, ganando más energía. Algunos de ellos chocan contra la atmósfera de Saturno cerca de sus polos. Los electrones hacen que el gas hidrógeno en la atmósfera brille intensamente. Es muy parecido al resplandor que enciende una bombilla fluorescente cuando la electricidad la atraviesa.

Las auroras de la Tierra brillan generalmente sólo por unas pocas horas. ¡Las de Saturno puede brillar por días! Estas"cortinas de luz" puede alzarse hasta 1 200 millas (2 000 kilómetros) sobre los topes de las nubes de los polos de Saturno. Si estuvieras en Saturno, verías la aurora como un débil resplandor rojo. Sin embrago, la mayoría de la energía de la aurora de Saturno no proviene de la luz visible . Es mayormente en forma de longitudes de onda ultravioletas.

La mayoría de la "luz" UV no puede atravesar la atmósfera de la Tierra. Esto significa que los telescopios en tierra no pueden ver la aurora UV de Saturno. Sin embargo, los telescopios en la órbita de la Tierra si pueden. las naves espaciales cerca de Saturno también pueden "ver" la aurora del planeta anillado. El Telescopio Espacial Hubble ha tomado algunas fotos de la aurora de Saturno. Las nave espaciales Pionero 11, Voyager 1 y 2, y Cassini han visto de cerca la aurora de Saturno.

En la Tierra, las luces de la aurora se producen, básicamente, por choques entre las partículas energéticas y tanto nitrógen como oxígeno en nuestra atmósfera. La aurora de Saturno se genera cuando los electrones se estrellan contra las moléculas y los átomos de hidrógeno en la atmósfera superior del planeta. Los científicos también han detectado señales de radio emitidas por la aurora de Saturno, parecidas a la estática que a veces se escucha en emisiones de radio cuando hay relámpagos cerca.

Última modificación el 29 de enero de 2009 por Randy Russell.

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