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Esta imagen ilustra las ideas de "número atómico" y "masa atómica". El núcleo del átomo de carbono (14C), que aparece en la parte superior, tiene 6 protones y 8 neutrones, resultando en una masa atómica de 6 (número de protones). Su masa atómica es 14 (número de protones más número de neutrones). El Tritio (3H), un isótopo de hidrógeno, se muestra en la parte inferior. Tiene 1 protón y 2 neutrones en su núcleo. El tritio tiene un número atómico de 1 y una masa atómica de 3.
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Trabajo original de (Randy Russell), miembro del equipo de Ventanas al Universo.

Masa Atómica

Una de las formas como los científicos miden el tamaño de algo es a través de su masa. Los científicos pueden incluso medir cosas muy minúsculas como los átomos. Una medida del tamaño de un átomo es su "masa atómica". Casi toda la masa de un átomo (más del 99%) está en su núcleo, de manera que la "masa atómica" es realmente una medida del tamaño del núcleo de un átomo.

El núcleo de un átomo se compone de protones y neutrones. Los protones y los neutrones son casi exactamente del mismo tamaño. Si se suma el número de protones y de neutrones en el núcleo de un átomo, se obtiene la masa atómica del átomo. Un simple átomo de hidrógeno tiene solo un protón y cero neutrones. Su masa atómica es 1. La clase más común de átomo de carbono tiene 6 neutrones y 6 protones. Tiene una masa atómica de 12.

Todos los átomos de un elemento determinado tienen el mismo número de protones. Los átomos de oxígeno siempre tienen 8 protones; los átomos de carbono todos tienen 6 protones. La mayoría de los átomos existen en diversos tipos llamados isótopos. Los isótopos tienen diversos números de neutrones. El isótopo más común de carbono tiene 6 neutrones y 6 protones. Su masa atómica es 12. Un raro isótopo radiactivo de carbono tiene 8 neutrones. Su masa atómica es 14 (6 protones + 8 neutrones).

En química, el número de protones en un átomo es más importante que el número de neutrones. El número de protones es llamado por los científicos "número atómico". Los átomos normales tienen el mismo número de electrones que de protones. El número de electrones es el elemento principal que controla cómo se comportan los átomos en reacciones químicas. Los científicos utilizan la letra "Z" para denotar el número atómico y la letra "A" para denotar la masa atómica.

Última modificación el 26 de agosto de 2009 por Randy Russell.

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