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Este brillante meteoro que aparece iluminando algunas nubes, es parte de una lluvia de meteoros Leonidas en noviembre de 1998.
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Cortesía de Lorenzo Lovato, de Imola, Italia.

Meteoros

Los meteoros son trazos de luz que ocasionalmente las personas ven en el cielo nocturno y que por lo general sólo duran unos cuantos segundos. Son conocidos como "estrellas fugaces" o "estrellas que caen", aunque realmente no son estrellas. Los meteoros se suceden a causa de la entrada a alta velocidad, de pequeños pedazos de roca, polvo y metal provenientes del espacio, a la atmósfera. Cuando estas partículas, conocidas como "meteoroides", se encuentran flotando en el cielo (piensa en asteroides muy pequeños), y penetran a la atmósfera, se enuentran desplazándose a velocidades increíbles de cientos de kilómetros por segundo (cientos de miles de kilómetros por hora). La increíble presión que experimentan los meteoroides cuando chocan contra la atmósfera de la Tierra los hace estallar, transfiriendo la energía de los átomos y moléculas hacia la atmósfera, la cual posteriormentre, libera su energía brillando. Este brillo produce trazos de luz en el cielo, esto es lo que vemos en forma de meteoros.

Las partículas de un meteoro son bastante pequeñas, oscilando en tamaño desde un granito de arena al tamaño de un guisante. Casi todas las partículas se desintegran en la atmósfera mucho antes de llegar al suelo. Es muy extraño que un gran meteoro llegue a sobrevivir a esto y choque contra tierra, al hacerlo crea un cráter de meteoro acompañado de una gran explosión. Por lo general esta explosión vaporiza cualquier material que haya sobrevivido su penetración a través de la atmósfera. Sin embargo, algunas veces sobreviven pedazos de meteoro los cuales luego son encontrados en el cráter o en sus alrededores. A estos pedazos de roca o metal se les conoce como, meteoritos.

Los meteoros no son lo mismo que los cometas. Cuando Los meteoros pasan de largo por el cielo, se les puede ver por unos instantes. Los cometas son objetos mucho más grandes que, de hecho, permanecen en el espacio. Los cometas pueden formar colas y, aunque cambian de posición noche tras noche, no van lo suficientemente de prisa como para que puedan verse a simple vista pues, dan la impresión de que permanecen fijos en el mismo lugar del cielo. Sin embargo, hay cierta conección entre algunos cometas y meteoros. Varias veces cada año, la Tierra intersecta la órbita de un cometa que ha dejado tras suyo polvo y pequeños pedazos de roca. Cuando esto pasa, durante una misma noche podemos ver gran cantidad de meteoritos, ¡algunas veces hasta 100 meteoritos o más por hora! A estos eventos se les conoce como lluvia de meteoros.

A los meteoros particularmente brillantes se le conoce como, bolas de fuego. Algunas bolas de fuego son tan brillantes que pueden ser vistas durante el día. Es posible ver meteoros desde cualquier planeta con atmósfera. En el 2004, una cámara fotográfica a bordo de la nave espacial Exploradores para la exploración de Marte, Spirit, ¡obtuvo una fotografía de un meteoro sobre el cielo de Marte!

Pero, ¿cómo recordar si algo es un meteoro, un meteoroide, o un meteorito? ¡He aquí cómo hacerlo! En el espacio, son asteroides, se llaman meteoroides. Cuando estamos zurcando a través de la atmósfera y lanzan destellos de luz, se llaman meteoros. Esto nos recuerda la meteorología, que es la ciencia relacionada con los estados del tiempo y la atmósfera. [¡La meteorología no es la ciencia de los meteoros!] Cuando un meteoro choca contra una e superficie o suelo , lo llamamos meteor itos - lo que nos hace recordar a las estalactitas y estalag stalagmmitas que encontramos en las cuevas bajo tierra . ¡Espero que esto te ayude a recordar!

Última modificación el 29 de abril de 2008 por Becca Hatheway.

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