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Esta fotografía muestra varios meteoros durante una lluvia de meteoros. Fueron vistos en en 1995 y son parte de una lluvia de meteoros menos conocida llamada, lluvia de meteoros Alfa-Monocerotida.
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Imagen cortesía de S. Molau and P. Jenniskens, Centro de Investigaciones NASA Ames.

Lluvia de meteoros

Una lluvia de meteoros es un evento astronómico durante el cual se pueden ver muchos meteoros durante un breve lapso de tiempo. La mayoría de las lluvia de meteoros tienen un período de actividad pico que puede durar varias horas o un par de días. En el caso de grandes lluvias de meteoros, durante su período pico, los observadores pueden ver desde 10 hasta 100 meteoros por hora. En raras ocasiones, durante una extraordinaria e intensa lluvia de meteoros, es posible que los observadores lleguen a ver miles de meteoros por hora. Cada año hay aproximadamente ocho importantes lluvias de meteoros, y otras muchas lluvias de meteoros de menor embergadura las cuales producen una cantidad menor de meteoros.

Los meteoros de cada una de las diferentes lluvias de meteoros parecen salir de un determinado punto del cielo. A este punto se le conoce como, "radiante" de la lluvia de meteoros. El nombre de cada una de las lluvias de meteoros se deriva del lugar donde se encuentra el radiante. Por ejemplo, el radiante de la lluvia de meteoros Oriónida se encuentra en la constelación Orión, mientras que el radiante de la lluvia de meteoros Geminids se encuentra en la constelación de Geminis.

Durante mucho tiempo, los astrónomos han sabido que las lluvias de meteoros se suceden alrededor de la misma fecha cada año, año tras año. ¿Por qué pasa esto? ¡porque las muchas partículas pequeñas de los meteoros que producen grandes lluvias de meteoros son restos de cometas! Cuando un cometa pasa cerca del Sol, en determinadas partes de las órbitas, los materiales helados que dan forma a la masa de un cometa se calientan y derriten. Entonces escapan hacia el espacio, dejando tras suyo cometas en forma de colas espectaculares que algunas veces podemos ver desde la Tierra. Aún cuando la mayoría de los cometas están hechos de hielo, también contienen polvo y pequeñas rocas incrustadas en el hielo. A medida que el hielo se derrite, las rocas y el polvo son liberados y salen flotando hacia el espacio. Gradualmente, la nube de restos se aleja del cometa pero continúa orbitando al Sol a lo largo de la misma trayectoriua del cometa. Durante años, los restos se esparcen alrededor de la órbita del cometa. Cuando la Tierra se desplaza por su órbita e intercepta la órbita de un cometa (no ha de pasar necesariamente cerca del cometa), la nube de restos choca contra nuestra atmósfera a grandes velocidades ¡y se produce una lluvia de meteoros! Por ejemplo, la lluvia de meteoros Orionidos, que se sucede cada mes de octubre, se sucede porque la Tierra pasa a lo largo de la estela de polvo que se desprende de la órbita del más famoso de los cometas, ¡el cometa Halley!

La mayoría de las partículas que generan los meteoros de una lluvia son bastante pequeños, oscilan entre el tamaño de un granito de arena y el tamaño de un guisante. Sin embargo, en relación con la Tierra, las partículas viajan a velocidades relativamente rápidas cuando atraviesan nuestra atmósfera. Las velocidades típicas van desde aproximadamente, 20 a 70 kilómetros por segundo (de 45 mil a 157 mil millas por hora). La increíble presión que experimentan los meteoritos cuando chocan contra la atmósfera de la Tierra los pulveriza, y transfiere la energía hacia átomos y moléculas de la atmósfera, la cual libera su energía en forma de brillo. Este brillo origina las brillantes colas de luz que vemos en el cielo en forma de meteoros.

Aún cuando el período de actividad pico de cada meteoro dura muy poco tiempo, por lo general es posible poder ver, antes y después del pico, por lo menos un par de meteoros asociados con una determinada lluvia de meteoros. ¿Cómo buscar los meteoros durante una lluvia de meteoros? Encuentre un lugar cómodo donde pueda sentarse o acostarse, las sillas reclinables son ideales para poder ver hacia el cielo. No necesita ver directamente hacia el radiante para poder ver la lluvia de meteoros pues estos serán visibles por todo el cielo. Es mejor asegurarse de que el radiante de la constelación de la lluvia se encuentre en el cielo, para esto, no deje de revisar nuestros mapas de cielo. Debido a que los meteoros son poco luminosos, es mejor alejarse de las luces de la ciudad para poder verlos mejor. Hay años cuando una determinada lluvia de meteoros se sucede durante una Luna llena, ese no es el mejor año para poder ver dicha lluvia de meteoros. La mejor hora para ver una lluvia de meteoros es entre la medianoche y el amanecer, pero en realidad, ¡si usted no desea quedarse despierto hasta tan tarde, los meteoros pueden verse durante cualquier hora de la noche!

He aquí una lista de las más importantes lluvias de meteoros que podemos ver cada año:

  • Quadrantidas (principios de enero)
  • Lyridas (mediados a finales de abril)
  • Eta Aquaridas (early May)
  • Delta Aquaridas (finales de julio)
  • Perseidas (mid August)
  • Orionidas mediados a finales de octubre)
  • Leonidas (mediados de noviembre)
  • Geminidas (mediados de diciembre)
Última modificación el 24 de marzo de 2009 por Randy Russell.

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