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La Tierra es mucho más rande que los planetas enanos Plutón y Eris. Incluso la luna de la Tierra, la Luna, es más grande que estos planetas enanos. En esta imagen también vemos a Sedna y a Quaoar, otros dos objetos que pudieron ser planetas enanos.
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Trabajo de arte por el miembro del equipo de Ventanas al Universo, (Randy Russell), mediante el uso/cortesía de imágenes de NASA/JPL-Caltech/R. Hurt and NASA, ESA, y A. Feild (STScI).

¿Qué es un planeta?

¿Sabes qué es un planeta? Si la respuesta es si, ¡entonces sabes más que los astrónomos profesionales! Actualmente, los astrónomos no están seguros de cómo definir a un planeta.

Es posible que hayas escuchado que algunos astrónomos piensan que Plutón es un planeta y que otros piensan que no lo es. Plutón es mucho más pequeño que los ocho planetas restantes, incluso Mercurio, que es el segundo planeta más pequeño. En los últimos años, los astrónomos han descubierto gran cantidad de nuevos objetos como Plutón. La mayor parte de estos nuevos mundos se encuentran en el Cinturón de Kuiper , que una parte de nuestro Sistema Solar cerca de Plutón. Estos objetos en la Cinturón de Kuiper (KBO por sus siglas en Inglés, Kuiper Belt Objects) son bolas grandes de roca helada, al igual que Plutón. Es probable que uno de ellos sea más grande que Plutón.

Algunos astrónomos piensan que Plutón y demás KBOs no son planetas. Otros astrónomos piensan que cualquier KBO, por lo menos tan grande como Plutón , debe llamarse planeta. Es probable que existan KBOs más grandes que Plutón pero aún no se han encontrado. ¡Puede ser que un día tengamos 20 o más planetas en nuestro Sistema Solar! Algunas personas creen que a Plutón debemos seguir llamándolo planeta, porque lo hemos estado llamando planeta durante muchos años. Así mismo, muchas personas no están de acuerdo que los KBOs sean planetas.

Los astrónomos están de acuerdo en dos cosas. Para ser un planeta, un objeto debe moverse en órbita alrededor de una estrella. Si órbita alrededor de otra cosa, como otro planeta, entonces es una luna. El segundo punto es que el objeto debe ser bastante grande como para que la gravedad lo convierta en esfera. Muchos asteroides y cometas tienen formas irregulares. Definitivamnete, no son planetas.

Un grupo de astrónomos llamados la Unión Astronómica Internacional, IAU, está trabajando en una definición oficial para los planetas. Hasta que decidan, diversas personas tendrán diversas definiciones. ¿Cuál crees tú que deba serla definición de un "planeta"?

Última modificación el 30 de noviembre de 2007 por Randy Russell.

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