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Representación artística del planeta enano Haumea y de sus dos lunas. Nótese cómo el rápido girar Haumea lo ha estirado en forma (no esférica) oval. El diámetro de Haumea se encuentra en su ecuador, está aproximadamente a dos veces la distancia entre su polo norte y su polo sur.
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Imágenes cortesía de NASA, ESA, y A. Feild (STScI).

Los polos de los planetas enanos

A partir de junio del 2009 oficialmente hay cincoplanetas enanos. Estos son: Plutón, Ceres, Eris, Haumea y Makemake.

Plutón, Eris, Haumea y Makemake órbitan lejos del Sol. Eso hace que sean lugares muy, pero muy fríos. Son incluso más fríos que los polos norte y sur de la Tierra . Los interiores de planetas como la Tierra y Marte están hechos de roca. En cambio, los interiores de Plutón, Eris, Haumea y Makemake están hechos de hielo. Sus superficies también están cubiertas de hielo.

Hace tanto frío en estos planetas enanos que hasta el "aire" es helado. El hielo en la superficie no es simple hielo de agua. La superficie de Plutón tiene hielo de nitrógeno y cantidades más pequeñas de hielo de metano, monóxido de carbono, y posiblemente etano. La superficie de Makemake está cubierta con metano, etano, posiblemente, con nitrógeno helado. Los astrónomos encontraron hielo de metano en la superficie de Eris. En la Tierra, a temperaturas "normales", el nitrógeno, el metano, el monóxido de carbono, y el etano son gases. En estos fríos planetas enanos, los gases ¡se congelan y se convierten en hielo sólido! Haumea es un poco diferente. Está cubierto con hielo de agua. Su superficie es tan brillante como la nieve.

Ceres es el otro planeta enano. Se mueve en órbita alrededor y mucho más cerca del Sol, a través de la correa de asteroides entre Marte y Júpiter. Su superficie es rocosa. Sin embargo, algunos científicos piensan que su interior puede ser parcialmente de hielo. Piensan que aproximadamente una cuarta parte de Ceres podría ser hielo (el resto es roca).

¿Como son los polos de los planetas enanos? No sabemos mucho al respecto, puesto que la mayoría de ellos se encuentran demasiado lejos que es difícil verlos incluso a través de grandes telescopios. No podemos ver a Makemake, Haumea y a Eris lo suficientemente bien como para decir si están inclinados o no. Plutón está bastante inclinado, más de 120°. Básicamente está ladeado, con sus polos de costado. Ceres tiene solo 3° de inclinación. Sus polos se encuentran casi perfectamente derechos, de arriba a abajo.

Haumea gira realmente rápido. Allí un día dura solo 4 horas. La rotación de Haumea es tán rápida que su ecuador se aplasta por los polos. El diámetro de Haumea en su ecuador alcanza 2 000 kilómetros. Sin embargo, a decir por los polos norte y sur de Haumea, su diámetro tiene solo cerca de 1 000 kilómetros. ¡Sólo la mitad de distancia!

Última modificación el 9 de junio de 2009 por Randy Russell.

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