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Esta es una imagen a colores falsos de un mosaico de Mercurio.
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Cortesía de NASA

Descubre a Mercurio

La órbita de Mercurio se encuentra tan cerca del Sol, que es difícil verlo desde tierra. Es por esto que los astrónomos de la antigüedad nunca vieron al planeta. Visto desde la Tierra, Mercurio nunca se encuentra lejos del Sol en el cielo. Debido al brillo del Sol Mercurio sólo puede verse al anochecer.

Timocharis fue el primero en ver a Mercurio en el año 265 A.C. Entre otros astrónomos de la antigüedad que estudiaron Mercurio se incluye Zupus (1693), quien también estudió la órbita del planeta. Debido a que era muy difícil ver, desde la Tierra, otras características de la superficie del planeta en detalle, no fue sino hasta los años 60, cuando los científicos determinaron la duración correcta de un día del planeta sobre su propio eje (59 días terrestres). Esto también mostró que la duración del día y año de Mercurio es la misma.

La única misión espacial que ha visitado a Mercurio fue Mariner 10, la cual, en 1994, pasó tres veces cerca del planeta. Las imágenes tomadas por Mariner 10 son las únicas imágenes cercanas que se tienen de la superficie del planeta. En el 2004, la NASA enviará hacia Mercurio al Messenger (Superficie de Mercurio, Ambiente Espacial, Geoquímica y Extensión, en inglés: Mercury Surface, Space Environment, Geochemistry and Ranging).

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