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Largas mangueras, arqueadas por el viento, llenan parcialmente el globo con helio antes del lanzamiento. Una buena parte del globo es se deja vacía para que se pueda expandir a medida que asciende a la estratosfera, donde la presión del aire es mucho menor.
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Foto por Carlye Calvin, ©UCAR.

Telescopio Solar alcanza 120 000 pies a Bordo de un Globo Aerostático del Tamaño de un Boeing 747
News story originally written on October 24, 2007

BOULDER—En un importante vuelo de prueba, el Centro Nacional de Investigaciones Atmosféricas (NCAR, por sus siglas en Inglés) y sus colaboradores, lanzaron exitosamente, en Octubre 2007, un telescopio solar a una altura de 120 000 pies, a bordo de un globo aerostático más grande que un jet Boeing 747. Este vuelo de prueba abrió el camino para vuelos polares de larga duración sobre los polos, comenzando en 2009. Estos vuelos tratarán de capturar detalles sin precedentes de la superficie del sol.

"Este proyecto de investigación único nos permitirá ver características del sol que no hemos visto antes" dijo Michael Knölker, director del Observatorio de Gran Altitud de NCAR, e investigador principal del proyecto. "Esperamos descifrar misterios importantes de las estructuras del campo magnético del sol, que pueden ser la causa de tormentas electromagnéticas en la atmósfera superior, y podrían tener un impacto en el clima de la tierra."

El proyecto, conocido como Amanecer, incluye muchos colaboradores. El financiamiento para la participación de NCAR en el proyecto proviene de NASA y de la Fundación Nacional de Ciencias (NSF, por sus siglas en inglés).

El globo con sus instrumentos científicos, fue lanzado con éxito en la mañana del 3 de octubre, desde las Instalaciones de Globos Científicos Columbia, en Fort Sumner, New Mexico. Voló por unas 10 horas, capturando imágenes estables de la superficie solar. Finalmente los instrumentos se separaron del globo y descendieron con un paracaídas, aterrizando sin dificultades en un campo en las afueras de Dalhart, Texas.

Observando el Sol de medianoche

Este exitoso vuelo significa que el globo Amanecer puede pasar a vuelos más largos. Su próximo vuelo será sobre el Ártico, en el verano 2009, y será lanzado desde Kiruna, Suiza. El telescopio podrá capturar imágenes continuas por un período desde varios días hasta dos semanas.

El objetivo más importante del Proyecto Amanecer es investigar las estructuras y dinámicas de los campos magnéticos del sol. Estos campos alimentan la actividad solar, incluyendo las tormentas que inciden sobre nuestra atmósfera superior y afectan satélites y sistemas de producción y transporte de energía. Los campos también provocan cambios en la radiación solar, que pueden ser factores importantes en los cambios de de largo período del clima terrestre.

Un foco claro desde un globo en movimiento

El proyecto Amanecer presentó a los ingenieros una serie de retos. El globo ha sido designado para cargar 6 000 libras de equipos, incluyendo un telescopio solar de 1 metro (39-pulgadas), otros instrumentos de observación, equipo de comunicaciones, computadoras y discos duros, paneles solares, y cajas de rodamiento y protecciones para proteger la carga útil durante el aterrizaje. Fue también muy difícil diseñar una manea de mantener los instrumentos enfocados siempreen una pequeña área del sol, incluso cuando el globo se mueve.

Un día completo de trabajo

"Esta es una manera muy económica de elevarnos sobre la atmósfera y capturar imágenes que no pueden ser capturadas desde tierra," dijo Knölker. "Lo que estamos haciendo es preparando el terreno para las generaciones futuras de vuelos espaciales."

Última modificación el 10 de marzo de 2008 por Jennifer Bergman.

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