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El científico V. Ramanathan posa con varios de sus diminutos aviones que el equipo usó para estudiar la contaminación atmosférica.
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Cortesía de la Institución Oceanográfica Scripps, UC San Diego

Encontrando respuestas en las nubes

Los científicos están enviando minúsculos aeroplanos que vuelan a través del cielo a fin de descubrir de qué manera la contaminación atmosférica puede afectar los estados del tiempo, clima, y el calentamiento del planeta.

Los minúsculos aviones parecen los aviones regulares pero cada una de sus alas mide sólo ocho pies y cada uno pesa menos de 50 libras. No llevan piloto y son dirigidos a control remoto. Con todo, estos aviones no son juguetes, son complejas herramientas de investigación.

El equipo de científicos equipó a los pequeños aviones con instrumentos en miniatura a fin de poder medir la radiación solar, tamaño y concentraciones de las gotas de las nubes, tamaño y concentraciones de las partículas, turbulencia, humedad y temperatura. Luego volaron los aviones dentro de las nubes de agentes contaminantes de aire sobre las Islas Maldives, en el Océano Índico central.

Los Maldives son un buen lugar para estudiar la contaminación atmosférica. La contaminación forma una neblina de macropartículas y nubes cúmulo. Estas nubes de contaminación nebulosa se conocen como nubes marrones. Éstas pueden formarse naturalmente durante grandes incendios forestales. Pero con frecuencia se forman por actividades humanas. El humo de centrales eléctricas, automóviles, fábricas y otras fuentes contribuyen a la formación de nubes marrones. La contaminación se desplaza en la parte superior de la atmósfera y es arrastrada por el viento. En los Maldives, la fuente de la contaminación de las nubes marrones proviene de la India.

Los científicos deseaban mirar las nubes marrones desde su interior. Deseaban entender mejor cómo la contaminación cambia el albedo de la Tierra, o la cantidad de luz solar que es reflejada de vuelta al espacio. El albedo afecta la temperatura de la Tierra, patrones de tiempo, y clima.

Descubrieron que la contaminación atmosférica ha aumentado el albedo de la atmósfera. Esto significa que más luz solar es reflejada de vuelta al espacio.De manera que la contaminación atmosférica puede ocultar algo del impacto del calentamiento del planeta manteniendo el planeta algo más fresco. Además, sugiere que a medida que se reduce la contaminación atmosférica, la cual causa serios problemas de salud , el clima global se hará mucho más caliente.

Los resultados de esta investigación ayudarán a crear modelos de clima más exactos que nos ayuden a hacer predicciones más exactas acerca de como será el clima de la Tierra en el futuro.

Última modificación el 3 de junio de 2008 por Lisa Gardiner.

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