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Los escarabajos de corteza de pino están masticando pinos a través de las Montañas Rocosas. En la imagen, los árboles que han muerto a causa de los escarabajos aparecen con hojas marrones. Menor cantidad des pino en esta área podría tener un impacto sobre la calidad del aire y los estados tiempo.
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Imagen cortesía de Carlye Calvin / UCAR

¿Pueden los árboles muertos cambiar los estados del tiempo y el clima?

Un equipo de científicos está explorando cómo los árboles de los bosques afectan a los estados del tiempo, la contaminación atmosférica y los cambios de clima. Están estudiando los bosques de las Montañas Rocosas meridionales, que están siendo desvastados por escarabajos de pino, para de esta manera entender cómo se verá afectada la región con menor cantidad de árboles.

Usando instrumentos a bordo de aviones, instrumentos en tierra, y modelos computarizados, los científicos del Centro Nacional de Investigaciones Atmosféricas (NCAR), estudiarán las interacciones entre los bosques y la atmósfera en el sur de las Montañas Rocosas.

Los escarabajos de pino están matando gran cantidad de pinos en los bosques de esta región . Los escarabajos, que son del tamaño de un grano de arroz, se comen la corteza de los pinos. En grandes números tienen la capacidad de destruir bosques. Si bien los escarabajos de corteza de pino son una parte natural de este ecosistema, durante los últimos años el número de escarabajos ha crecido rápidamente. Se están esparciendo hacia áreas que anteriormente no tenía poblaciones de escarabajos, como las montañas de gran elevación. Los científicos creen que los escarabajos están sobrepoblando el área debido al creciente aumento de temperatura y sequías.

Como todas las plantas, los árboles forestales absorben dióxido de carbono y lanzan el oxígeno hacia la atmósfera mediante el proceso de fotosíntesis. Pero también lanzan vapor de agua, otros gases y partículas microscópicas hacia el aire. Puede que estos gases y partículas sean minúsculas pero ejercen un gran impacto. Por ejemplo, algunas de las partículas que lanzan los árboles sanos son buenos puntos para que el vapor de agua se condense. Esto forma gotitas de agua en el cielo. Y porciones gotitas de agua forman una nube . Eventualmente, esa nube llega a ser tan pesada que cae en forma de lluvia.

"Los bosques ayudan a controlar la atmósfera”, indicó el científico de NCAR, Alex Guenther. Así mismo, señala Guenther, “existe una gran diferencia entre los impactos de un bosque vivo y uno muerto". Los científicos sospechan que los estados del tiempo y la calidad del aire de los bosques está cambiando a medida que éstos son destruidos por los escarabajos.

El clima también puede verse afectado. Los pinos que los escarabajos matan lanzan al aire gases de efecto invernadero y dióxido de carbono (CO2). Combinado con el CO2 lanzado hacia el aire por la quema de combustibles fósiles, ésto causa más calentamiento del planeta. También afecta el clima que los árboles muertos tienen albedo bajo, de manera que no reflejan tanto calor solar de vuelta al espacio. El trabajo de los científicos sugiere que los árboles que mueren por los escarabajo podrían calentar el área en aproximadamente 2-4 grados Fahrenheit.

Última modificación el 15 de octubre de 2011 por Jennifer Bergman.

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