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El fitoplacton de la península antártica responde al cambio de clima de dos maneras. En el norte, la cantidad de fitoplacton ha disminuído porque se hunde hacia las profundidades, donde no puede sobrevivir. En el sur, la cantidad de fitoplacton ha aumentado. Allí, una menor cobetura del hielo marino deja que se filtre mayor cantidad de luz solar, permitiendo que crezca el fitoplacton.
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Cortesía de Zina Deretsky / NSF

Temperaturas más Cálidas están Generando Cambios en el Fitoplacton antártico

Durante los últimos 50 años, las temperaturas de invierno en la península antártica han aumentando cinco veces más rápidamente que el promedio global. Temperaturas más calientes significan que ahora hay menos hielo marino en el cercano océano meridional. Éstas son malas noticias para la vida marina de la antártica que depende del hielo marino, como es el caso de los pingüinos Adelie. Éstos han disminuido en número en las partes norteñas de la península, mientras que los pingüinos que evitan el hielo, tales como los pingüinos Gentoo y Chinstrap, se están trasladando al área.

El clima cambiante no solo está afectando los pingüinos que encabezan la cadena alimentaria. La nueva investigación muestra que también está afectando a minúsculas criaturas microscópicas en el último escalón de la cadena alimentaria. Las diatomeas, un tipo de fitoplacton, son el comienzo de la cadena alimenticia de la antártica. Estas criaturas unicelulares flotan en agua del océano y mediante la fotosíntesis obtienen su energía del Sol.

Estudiando datos satelitales de color del océano, temperatura, hielo marino y vientos, los científicos han descubierto que el fitoplacton está cambiando mientras que el hielo marino y los vientos del área también cambian a causa del calentamiento global.

El fitoplacton en las áreas norteñas y meridionales de la península antártica no está cambiando de igual forma. Esto sorprendió a los científicos.

En el norte, hay menos cantidad de hielo marino y más viento. Esta combinación hace que el agua de mar se mezcle más que antes. La mezcla disminuye la cantidad de luz solar que se filtra a través del agua. Con menos cantidad de luz solar, el fitoplacton está haciendo menos fotosíntesis.

En el sur, el hielo marino solía cubrir la mayor parte del agua de mar durante casi todo el año. Ahora, hay menos cantidad de hielo marino, lo cual expone al agua de mar a la luz del sol. Mayor cantidad de luz solar permite más fotosíntesis y mayor cantidad de fitoplacton. Así mismo, también hay menos cantidad de viento en el sur, de manera que la capa del agua de mar que se mezcla es menor que en el norte. Más cantidad de luz solar se filtra a través del agua, permitiendo que el fitoplacton haga más fotosíntesis.

Última modificación el 1 de mayo de 2009 por Lisa Gardiner.

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