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Un copo de nieve
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Nieve

La nieve forma parte de la criosfera. Es un tipo de precipitación en la que el agua cae en forma de cristales de hielo o combinaciones de muchos cristales de hielo llamados copos de nieve. Los copos de nieve se forman en las nubes, donde la temperatura está bajo cero (0ºC ó 32ºF). Los cristales de hielo se forman alrededor de diminutos pedazos de polvo que el polvo ha arrastrado hacia la atmósfera. Debido a que los cristales de hielo crecen, se hacen más pesados y caen hacia la Tierra.

Cada copo de nieve puede estar formado por hasta 200 cristales de hielo. Muchos copos de nieve son simétricos y de forma hexagonal (con seis caras) porque usualmente las moléculas de agua se organizan en este tipo de simetría cuando se congelan. Si giran como hélices cuando caen a tierra, pueden ser perfectamente simétricas. Otros tipos de copos de hielo caen ladeados. Diferentes tipos de copos de nieve se forman bajo diferentes tipos de condiciones. La temperatura determina si los cristales obtendrán forma de plato plano, columna larga o prisma.

En promedio, 10 pulgadas de nieve se derriten en una pulgada de agua; sin embargo, no toda la nieve es igual. Algunos lugares reciben nieve muy pesada. Por ejemplo, tan sólo cinco pulgadas y media de las nevadas que cayeron durante el mes de enero en el Monte Washington, New Hampshire, se derritieron en una pulgada de agua. En contraste, 15 pulgadas en la nevada de enero en Crested Butte, Colorado, se derritió en una pulgada de agua.

Existen áreas de la Tierra en donde la nieve cubre la superficie durante casi todo el año. Por lo general, a estas áreas se les conoce como campos de nieve, y se encuentran a elevadas latitudes donde la nieve es algo común y las temperaturas se mantienen frías durante todo el año; así como en las cimas de las montañas, donde la elevada latitud hace que la temperatura sea fría durante todo el año. La cantidad de nieve sobre tierra puede variar con las estaciones - se acumula más cantidad de nieve durante el invierno y parte de ella se derrite durante el verano. La nieve que cubre muchas cimas de montañas, en especial las que se encuentra a bajas latitudes, han ido disminuyendo recientemente sus áreas nevadas debido a que la Tierra se está calentando.

Última modificación el 29 de enero de 2007 por Lisa Gardiner.

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