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Imagen de: Lugar de la Red para la Educación del Carbón de Kentuck

Depósitos de Mineral de Hierro

Eventualmente, la fotosíntesis , por las formas más tempranas de vida vegetal (una forma de vida capáz de alimentarse a sí misma y no de alimentarse de otros), comenzó a producir cantidades significativas de oxígeno. Una carecterística importante del oxígeno es que reacciona con cosas. Es uno de los elementos más reactivos de la naturaleza. Esto significa que atacará y se unirá facilmente a otros elementos. Particularmente, el hierro es atacado por el oxígeno.

Otras formas de vida heterotrófica temprana, (formas de vida que comen cosas fuera de sí mismas), habían estado produciendo productos de desecho como el hierro en forma de pirita (una roca a veces llamada "oro de tontos", porque se parece al oro), que se formó en el océano inicial. Cuando se comenzó a producir oxígeno, ocurrió un fenómeno curioso. Grandes cantidades de hierro que se habían acumulado en el océano inicial,fueron atacados por el oxígeno acumulado. Cuando el oxígeno (O2)reacciona con el hierro (Fe), que contiene sustancias tales como FeS2 (pirita), se produce el mineral de hierro. Las rocas óxidos, tales como la limonita, hematita, magnetita (una roca magnética), y la siderita, se encuentran entre los minerales de hierro. Esta rocas son minadas hoy en día y se les extrae el hierro (Fe) que contienen.

Durante un período de miles de millones de años, grandes cantidades de mineral de hierro fueron depositadas en el fondo del mar. Esta actividad ocurrió hace 3.5 a 2.5 mil millones de años. El mineral de hierro minado hoy en día en los Estados Unidos, Australia y Sur Africa, es parte de los grandes depósitos de esa época. Una vez que los océanos estuvieron libres del hierro, el oxígeno pudo comenzar a acumularse en la atmósfera, y comenzó la respiración por formas de vidas sofisticadas. Pasaron miles de millones de años para que este proceso se completara. Una vez que hubo terminado, concluyó el período en la historia de la Tierra que conocemos como la edad Arqueana.

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