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¿Qué es un Terremoto?

La expresión "en tierra firme" se usa frecuentemente cuando se quiere describir algo que es estable. Pero a veces la tierra sólida bajo nuestros pies no es estable.

"La tierra parecía estar torciéndose bajo nuestros pies como un trompo cuando se le mueve de un lado a otro, hacia arriba y hacia abajo y de formas diferentes", escribió una persona al describir la experiencia del gran terremoto de 1906 en San Francisco, California, EE.UU.

Los terremotos ocurren cuando grandes bloques de la corteza de la Tierra se mueven repentinamente debido la fuerza de la tectónica de placas. Estos bloques de la corteza de la Tierra se se encuentran en grietas llamadas fallas. Algunas veces, estas piezas no se desplazan suavemente. Puede haber fricción a lo largo de las fallas -bordes irregulares que obstaculizan el movimiento de bloques de roca. Algunas veces quedan temporalmente pegados entre sí. Cuando los pedazos de roca superan las irregularidades, se libera la energía. La liberación de energía origina una sacudida en la superficie de la Tierra.

El lugar dentro de la Tierra en donde comienza un terremoto se llama foco. El punto en la superficie de Tierra directamente sobre el foco se llama epicentro . Durante un terremoto, la sacudida más fuerte se siente en el epicentro.

Cada año ocurren más de un millón de terremotos. La mayor parte de éstos son tan pequeños que no se siente la sacudida. Pero otras son bastante grandes como para que se sientan, y algunos de ésos son tan grandes que causan daños significativos.

Los terremotos pueden generar daños a edificios, puentes y caminos. Los terremotos también pueden originar deslizamientos y aludes de lodo. Un terremoto grande debajo del océano puede formar un tsunami, una ola o serie de olas oceánicas gigantes.

Los científicos pueden decir si es posible que ocurra un terremoto en un área mediante el estudio de las tectónica de placas, las fallas bajo tierra y la historia de los terremotos en el área. Sin embargo, a diferencia de los eventos extremos de los estados del tiempo, los terremotos no pueden pronosticarse con antelación.

Última modificación el 19 de enero de 2010 por Randy Russell.

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