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Esta representación muestra los tamaños relativos de una gota de agua típica, una gotita de agua en una nube, una partícula de aerosol extremadamente grande, y una partícula de aerosol más pequeña, de tamaño más típico. Existen partículas de aerosol aún más pequeñas; algunas tan pequeñas como 10 nanómetros (0.01 micrones) de ancho. Esas partículas serían invisibles inclusive a esta escala magnificada.
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Aerosoles: Pequeñas partículas en el aire

Cuando miras al cielo, estás viendo mucho más que aire. En el cielo también hay miles de millones de minúsculos pedacitos de sólidos y líquidos que flotan en la atmósfera. Esas partículas flotantes minúsculas se llaman aerosoles o partículas.

Algunos aerosoles son tan pequeños que están formadospor algunas moléculas tan pequeñas que son invisibles porque son más pequeñas que las longitudes de onda de la luz. Aerosoles más grandes siguen siendo muy pequeños, pero son visibles.

En cada centímetro cúbico de aire hay centenares o millares de pequeños aerosoles. Algunos de ellos son naturales y otros son lanzados al aire por los seres humanos. Las fuentes naturales de aerosoles incluyen el polvo de regiones secas que es soplado por el viento, partículas liberadas por volcanes en erupción , incendios forestales, y la sal de los océanos.

Nosotros, los seres humanos, también agregamos más aerosoles a la atmósfera. Los aerosoles son parte de la contaminación atmosférica. que proviene de los vehículos, las plantas eléctricas, fábricas y quema de combustible fósiles.

Algunos aerosoles son lanzados hacia la atmósfera y otros se forman en la atmósfera . Por ejemplo, los aerosoles de sulfato se forman en la atmósfera a partir del dióxido de sulfuro liberado por las centrales eléctricas.

Por lo general, mientras más pequeña y liviana sea una partícula, más tiempo permanecerá en el aire. Las partículas más grandes tienden a fijarse en los suelos en cuestión de horas a causa de la gravedad, mientras que las partículas más pequeñas (menos de 1 micrómetro) pueden permanecer en la atmósfera durante semanas, y son removidas por la precipitación.

Los aerosoles afectan al clima por muchas razones. Los aerosoles ayudan a que las nubes se formen en el cielo, y el número y tipos de nubes afectan al clima. Ciertos tipos pueden dispersar o absorber la luz del sol, lo que afecta al clima. Los aerosoles que dispersan la luz solar provocar interesantes distorsiones en el cielo conocidas como óptica atmosférica.

Los aerosoles resultantes de la contaminación atmosférica son peligrosos para la salud humana. Si pequeñas partículas llegan hasta la parte interna de los pulmones, pueden hacer que la persona enferme gravemente. Así mismo, los aerosoles pueden limitar la visibilidad y generar neblina en muchas partes del mundo.

Última modificación el 25 de junio de 2008 por Lisa Gardiner.

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