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Este diagrama ilustra el presupuesto total de radiación de la Tierra. A la izquierda aparece la luz del Sol que entra al sistema. A la derecha aparece la radiación infrarroja que sale del sistema.
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Imagen cortesía de K. Trenberth, J. Fasullo, y J. Kiehl.

Presupuesto de Radiación de la Tierra

La luz del Sol brilla en la Tierra. Algo de esa luz es reflejada por las nubes de vuelta al espacio y algo de la luz llega hasta la tierra y calienta nuestro planeta. La tierra y los océanos calientes emiten radiación infrarroja (IR) , que sentimos como calor. Esa "luz" IR; regresa al espacio a través de la atmósfera. La mayor parte queda atrapada por los gases de efecto invernadero, que mantienen caliente a la Tierra. Poco después, la radiación IR regresa al espacio. Los científicos llaman "Presupuesto de radiación de la Tierra" a este ciclo de energía entrante y saliente.

El diagrama en esta página proporciona más detalles sobre el presupuesto de radiación de la Tierra. Esta clase de la radiación no es la de las bombas atómicas o centrales nucleares. Es radiación electromágnetica. Es sobre todo luz visible y radiación infrarroja. Los científicos la miden en unidades de vatios por metro cuadrado (W/m2 o W·m-2). Imagina un cuadrado de un metro por un metro en el suelo y mide cuánta energía solar cae cada segundo sobre el cuadrado. El promedio de la energía de luz solar que llega hasta la atmósfera superior de la Tierra es de aproximadamente 341.3 W/m2.

Menos que la mitad de la luz solar entrante calienta los suelos. El resto es reflejado de vuelta al espacio por el blanco brillante de las nubes o del hielo o es absorbido por la atmósfera. La tierra caliente emite radiación IR. A la derecha de la imagen vemos esto. Nuestra atmósfera tiene gases de efecto invernadero que permiten que la luz normal pase a través de ella, pero atrapa la "luz" infrarroja. Es como tener un manto cubriendo a la Tierra. ¡Nuestro planeta estaría unos 30° C (54° F) más frío si no fuese por el efecto de invernadero! Poco después, la "luz" IR escapa lentamente de regreso al espacio.

En general, la energía que llega a la tierra a modo de luz solar iguala la energía que sale como "luz" IR. Si no fuera así, la Tierra se calentaría o enfriaría. Actualmente el equilibrio está en desbalance. Los humanos hemos agregado gran cantidad de gases de efecto invernadero a la atmósfera. El clima de la Tierra se está calentando lentamente. Es por esto que los científicos están realmente interesados en el presupuesto de radiación de la Tierra. Les ayuda a entender el calentamiento del planeta.

Última modificación el 27 de agosto de 2008 por Randy Russell.

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